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Doctor, tengo un nódulo tiroideo… ¿es cáncer?

Esta es una pregunta que, con mucha frecuencia, los pacientes hacen en la consulta. Afortunadamente, la respuesta, en la mayoría de los casos, es no.

El nódulo tiroideo es un diagnóstico muy usual en nuestra especialidad y, de hecho, cada vez más, debido al empleo masivo de pruebas de imagen diagnósticas como TC (tomografía computarizada o TAC) y ecografía.

Esta situación genera un importante volumen de diagnóstico incidental de nódulos tiroideos asintomáticos, conocidos como “incidentalomas tiroideos”.

¿Cómo se procede cuando se detecta un nódulo tiroideo?

Ante la aparición de un nódulo tiroideo no hay que alarmarse. Los estudios iniciales son sencillos, rápidos e indoloros. Estas pruebas diagnósticas persiguen conocer si el nódulo es sintomático, genera exceso de producción de hormonas tiroideas o si es “sospechoso” de albergar un cáncer de tiroides.

Los especialistas implicados en el manejo de la patología tiroidea seguirán los siguientes pasos:

  • Realizarán una exploración de la zona anterior del cuello (la glándula es bastante superficial y accesible a la palpación)
  • Solicitarán como primeras pruebas complementarias un perfil tiroideo y una ecografía del tiroides. El perfil tiroideo incluye determinación de TSH, hormonas tiroideas periféricas y, en ocasiones, estudio de autoinmunidad tiroidea. Con estas determinaciones podremos hacernos una idea de si el tiroides funciona bien, poco o tiene exceso de producción.

Exploración ecográfica tiroidea

La prueba de imagen por excelencia en el estudio de la patología tiroidea es la ecografía cervical de alta resolución, realizada, a ser posible, por un radiólogo con experiencia en ecografía tiroidea.

Los nódulos tiroideos tienen diferentes características que hay que recopilar durante la exploración ecográfica: tamaño, número, localización, estructura ecográfica (sólido, quístico, mixto), semejanza con el resto del parénquima de la glándula (iso, hipo o hiperecogénico), presencia de halo, microcalcificaciones, tipo de flujo vascular, localización y extensión intra o extratiroidea, etc.

Clasificación radiológica

Con todos estos datos el radiólogo emitirá una categoría de riesgo, habitualmente en unos términos que puedan ser comprendidos por cualquier especialista en patología tiroidea.

En la actualidad la más empleada es la clasificación radiológica del Colegio Americano de Radiología, que es una modificación de su la versión original diseñada y publicada por la Dra Eleonora Horvath y se denomina ACR-TIRAS (American Collegue Radiology – Thyroid Imaging, Reporting and Data System). Este sistema delimita 5 categorías de riesgo de malignidad por imagen, desde TIRADS 1: Benigno, hasta TIRADS 5: altamente sospechoso.

PAAF (punción-aspiración con aguja fina)

En base a las categorías citadas y al tamaño del nódulo indicaremos realizar, o no, una pequeña biopsia mediante una punción con una aguja fina del nódulo, conocida como PAAF. Este procedimiento se realiza guiado por ecografía de forma ambulatoria y, en manos expertas, tiene mínimas complicaciones y genera pocas molestias al paciente.

El material celular obtenido mediante la PAAF es analizado por un patólogo especialista en citología tiroidea y su diagnóstico expresa el riesgo de existencia de un cáncer subyacente:

  • Categorías benignas: tendrán un riesgo mínimo (entorno a un 2%)
  • Categorías intermedias: entorno a un 5-30%
  • Categorías más altas: alrededor de un 85-99%.

Como observamos, son muchos los factores que buscamos, analizamos y registramos a la hora de enfrentarnos a un nódulo tiroideo. Todo ello se realiza para ofrecer la actitud más acertada y no incurrir en exceso de tratamientos agresivos o en pautas de observación no indicadas.

La realizad es que la mayor parte de los nódulos que diagnostiquemos serán benignos y sólo un 5%, de forma global, albergarán un cáncer de tiroides.

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